Review: Shiprocked. Life on the waves with Radio Caroline.
Author: Steve Conway

Publisher: Liberties Press, Dublin Ireland
Published: 2009
Pages: 211 including colour photographs
ISBN: 978-1-905483-62-4

First I want to ask a question to those who were born before, let’s say 1957. Ever thought about being born not earlier than 1965 or later and what you really had missed during the booming time of offshore radio in the sixties? We must be very happy that we can say that the transistor radio ‘was born’ during our childhood and that radio totally changed during the sixties. For those born after, let’s say 1965, the being of the transistor radio and the existence of pop radio was something which was quite normal in their life. They didn’t have to fight for the freedom as we did. Many of us wanted to be part of the scene as Offshore Radio was something new and was maybe a start for a brighter career. I for myself lost interest in the new stations after Laser Hot Hits went off the air, I even listened a lot less to Radio Caroline in the eighties period. I recorded almost each deejay for the archive, but didn’t listen a lot. Suddenly I started listening to those many archive hours after I read the book: Shiprocked. Life on the waves with Radio Caroline, written by Steve Conway.

Ross Revenge on South Falls [Photo Collection Richard James]

It’s written by a person who wasn’t in our age group, but is from a far later period. Steve Conway tells the story of a young Irishman, who has grown up in Ireland and was brought up by his Catholic Parents. In 1984, he decided it was time for Steve to explore himself. He was one of the very first to be experienced in the field of computers and tried to earn his living in England. He quickly got a job and within a few days in his new surroundings he discovered the sound of Radio Caroline on his transistor radio, on 963 kHz. He enjoyed himself a lot and had the idea that he could be of use working in the fields during the weekend getting a landbased pirate station on the air. So on his CV South East Sound in London (in the woods near Purley) stand at the top when it goes about his radio experiences. In that way he became friends with the - in Anoraks world well known - John B Burch from the Caroline Movement. The latter organised trips to the MV Ross Revenge from Radio Caroline to bring supplies, newspapers and other things to the radio ship. In December 1985 Steve Conway made, via such a trip, his very visit to the radio ship, starting from the harbour from Strout, near Chatham.

Richard Jackson 1987 [Photo: Hans Knot]

Another person he met was Caroline’s Richard Jackson who stimulated Steve to train himself in selecting and writing news reports as well as reading the news. Finally Steve Conway made his first demotape in November 1986 and was sent to the Caroline Postal Address. He waited and waited and nothing happened till he heard something which was typical for Radio Caroline, that the demotape was lost. A new one was made and on the 24th of February 1987, the first stint on Radio Caroline started after Steve had made a long trip from Dover in England to Dunkirk in France from where another trip with the MV Bellatrix - one of the station tenders - started to the big red Ross Revenge with the high transmitter mast. When he was on the ship, Mark Mathews, one of his colleagues, asked him if he would, next to reading the news, also present radio shows. Steve refused this. Two more request for doing radio shows were made, the third one was more than a command from chief engineer Peter Chicago and so during his second weekend on the radio ship, he presented his very first programme and many hundreds of hours would follow.

Steve Conway [Photo: Leen Vingerling]

Steve was of course a subject of practical jokes by other deejays during his first stint and even got, like most of the deejays in offshore radio, a nickname, which was Steve ‘Condom’ Conway. From this point on Steve recalls a lot of things which have happened during his years on the radioship and with Caroline. For instant he tells about the very first time Ronan O’Rahilly, the then station owner, visited the radioship for the first time since the sinking of the former Caroline ship MV Mi Amigo, way back in March 1980. There is one of the few mistakes I found in "Shiprocked. Life on the waves with Radio Caroline, written by Steve Conway." Ronan visited the crew to talk about the then forthcoming extending jurisdiction, so they had to leave Knock Deep and anchored the ship on a new location. However Ronan had been on the Ross Revenge before when promotion had to be made world wide that Caroline came back from a new radio ship in August 1983.

Of course a lot of things are happening within the ‘family’ living together for several weeks on a radio ship in international waters. They are packed together without seeing for ages other people, family or friends. This led to many hilarious things, even to the first sexual experience in Steve his life. In some of the stories, written in the book, Steve changed the names to protect the people involved. Insiders who followed the happenings and programming of Radio Caroline, so can I assure you, can fill in the real names. Steve takes you to a lot of stories. For instant about Captain Jim, who was so afraid to be on the radio ship that the deejays sent out a secret code: ‘captain incompetent, please send replacement’. Also he recalls the day when Caroline was 25 years of age; the long story about the big hurricane in October 1987, the really gorgeous offer by Robbie Dale, who worked in the sixties on the station, to send equipment after the station got in serious problems after the mast came down. From that point on many things happened or didn’t happen. Promises, compared with working out a promise is strange in the world of Radio Caroline.

Steve also was on the radio ship when suddenly the Dutch sister station went off the air and most of its team left the Ross Revenge. Many of the 56 rooms on the ship stayed empty for a longer period and it seemed the ship was run on shoestrings. Ronan came with the idea of a wonderful fantasy mast, which would be higher than the original and should be delivered by a helicopter. Ronan dreamt on and a few other masts were tried out, bringing again a lot op problems, too. Also the raid in august 1989, is described in one if the many interesting chapters, which have all a song title or the name of a well known group from that period. Very interesting was the story of smuggling mast parts in a sightseeing bus into the harbour of transport. A photo demonstrates that on the bus there was a promo poster for LBC, the then news station for Greater London. Next to the earlier mentioned tender Bellatrix there were also the more dangerous trips from British harbours, right through the night under very difficult situations. Not forgotten is the celebration of "25 Years of Radio Caroline", the visit of a BBC television crew on the ship while there was at the same moment a fire in the engine room. Steve also recalls in "Shiprocked. Life on the waves with Radio Caroline" the late days of the station within international waters when Caroline had to leave 558 kHz due to the fact that London’s Spectrum Radio officially got the frequency. That meant no more advertisers or other backers and so at one stage it was decided to stop transmissions when another new act came into law. The Ross Revenge stayed in international waters until November 19th 1991. The crew came in terrible problems and was taken off during a storm on the Fall Heads. Steve was there and in his book he shares so many memories of his life during the many years with Radio Caroline. It is absolutely a must to order this book and to have a good read.


Recensie: Shiprocked. Life on the waves with Radio Caroline.
Auteur: Steve Conway

Uitgever: Liberties Press, Dublin Ireland, 2009.
211 pagina’s inclusief kleurenfoto’s
ISBN: 978-1-905483-62-4

Allereerst wil ik de vraag stellen aan diegene die geboren is voor, laten we zeggen, 1957. Heb je er ooit aan gedacht later te zijn geboren dan 1965 en daarbij ook naar boven hebt gehaald wat je echt gemist had aan de prachtige ontwikkeling in de begin jaren van de zeezenders in de zestiger jaren? We moeten ons zeer tevreden stellen omdat we de geboorte en de ontwikkeling van de transistorradio hebben meegemaakt tijdens onze jeugd,waarbij ook nog eens de gehele radiowereld veranderde. Voor diegenen die later zijn geboren was het er gewoon, of het de normale zaken waren in het dagelijkse leven. Die groep hoefde niet te vechten voor bepaalde vrijheden die wij nog niet hadden. Voor de meesten van ons was het hele gebeuren rond de zeezenders iets geheel nieuw. Een deel ervan wilde echt betrokken worden binnen deze tak van radio met als doel later een goede loopbaan te kunnen bewandelen. Ikzelf verloor mijn interesse in nieuwe stations grotendeels na het stoppen van Laser Hot Hits, in het tweede deel van de jaren tachtig. Zelfs luisterde ik een stuk minder naar de toenmalige uitzendingen van Radio Caroline. Wel nam ik van elke nieuwe deejay een paar programma’s voor het archief op maar daar bleef het eigenlijk bij. Plotseling ben ik kortgeleden weer die programma’s gaan afluisteren en dat kwam doordat ik het nieuwe boek ‘Shiprocked. Life on the waves with Radio Caroline’, geschreven door Steve Conway had gelezen.

Het boek is geschreven door een persoon die niet binnen onze leeftijdscategorie is geboren, maar van een jongere generatie is. Steve Conway vertelt het verhaal van een jonge Ier die in een conservatieve katholieke omgeving in Ierland is opgegroeid. In 1984 besloot Steve dat het tijd was zijn spectrum te verbreden en gezien hij een van de eerste goed opgeleide computerexperts was besloot hij zijn brood te gaan verdienen in Engeland. Hij kreeg vrij snel een job en binnen een paar dagen in zijn nieuwe woonomgeving ontdekte hij het geluid van Radio Caroline op zijn transistorradio. Hij had er een boel plezier aan en bovendien deed zich de gelegenheid voor in de weekenden actief te zijn in de bossen bij Purley (in de directe omgeving van Londen) en wel door zendapparatuur te installeren en te beheren voor een landpiraat. Derhalve staat South East Sound bovenaan zijn CV als het gaat om radioervaring. Op die manier raakte hij snel bevriend met de in zeezenderkringen bekende John Burch van de Caroline Movement. Deze Burch organiseerde regelmatig trips naar het Carolineschip om er fans van mee te laten genieten en incidenteel ook een deel van de bevoorrading op zich te nemen.

Het was in december 1985 dat Steve Conway voor het eerst een dergelijke tocht naar het Carolineschip, de MV Ross Revenge, ondernam. De tocht werd gemaakt vanuit het haventje van Strout, in de directe omgeving van de historische haven van Chatham.

Een andere persoon die hij niet veel later ontmoette was Richard Jackson, die Steve stimuleerde zich toe te leggen op het selecteren, herschrijven en voorlezen van het nieuws. Vele avonden oefenden ze en in november 1986 werd de allereerste demotape door Steve Conway opgenomen en opgestuurd naar het adres van Radio Caroline. Hij wachtte tevergeefs want een antwoord bleef uit. Toen hij andermaal contact opnam kreeg hij te horen dat de tape verloren was geraakt. Een nieuwe werd gemaakt en het was op 24 februari 1987 dat Steve Conway zijn eerste lange trip maakte vanuit de haven van Dover naar Duinkerken in Frankrijk en vanuit laatst genoemde haven met de tender, de MV Bellatrix, naar het zendschip in internationale wateren.

Toen hij eenmaal op het schip als nieuwslezer was aangekomen probeerde collega Mark Mathews hem over te halen daarnaast ook radioshows te gaan presenteren, hetgeen hij niet aandurfde en dus weigerde te doen. Twee van dergelijke verzoeken volgden en de derde was eigenlijk meer een commando dan een verzoek en was afkomstig van zendertechnicus Peter Chicago. Weigeren zat er niet meer in en het was tijdens zijn tweede weekend aan boord van de Ross Revenge dat Steve zijn eerste programma op Radio Caroline deed, waarna honderden zouden volgen. Zoals bij de meeste zeezender deejays het geval was werd Steve ook van een nickname voorzien en ging hij onder collega’s door het leven als Steve ‘Condom’ Conway.

Vanaf dat moment brengt Steve een grote hoeveelheid herinneringen naar boven van datgene aan boord van het zendschip gebeurde gedurende de vele jaren dat hij er werkzaam was. Bijvoorbeeld vertelt hij over de plotselinge komst aan boord van het schip van de toenmalige eigenaar O’Rahilly. Hij stelt daarbij dat het de eerste keer sinds het zinken van de MV Mi Amigo was dat Ronan O’Rahilly een zendschip betrad. Dit is een van de zeer weinige historische foutjes die ik in het boek tegenkwam. Immers was Ronan in augustus 1983, toen het toenmalige nieuwe zendschip in gebruik werd genomen, langdurig aan boord om op die manier de nodige publiciteit te maken via de daar aanwezige radio – en televisieploegen. De reden dat Ronan trouwens de tweede keer aan boord kwam had te maken met het gegeven dat spoedig de nationale wateren van Groot Brittannië zouden worden uitgebreid en het zendschip dus een andere ankerplaats zou krijgen.

Natuurlijk gebeurde er heel veel binnen ‘de familie’ op het zendschip, die vaak voor langere periode aanelkaar was overgeleverd tijdens het verblijf in internationale wateren. Dit alles zonder dat men de gelegenheid had familieleden of goede vrienden te ontmoeten. Dit leidde tot vele spannende en moeilijke momenten, ja zelfs tot de eerste sexuele ervaring van de zeer Katholiek opgevoede Steve Conway. In een aantal hoofdstukken van het boek: ‘Shiprocked. Life on the waves with Radio Caroline’, heeft Steve de namen veranderd om de betrokkenen te beschermen. Maar voor diegene die het station en haar ontwikkelingen heeft gevolgd is het vrij gemakkelijk de echte namen erbij te bedenken. In het boek neemt Steve je mee naar prachtige verhalen, ondermeer over een speciaal door Ronan aangewezen tijdelijke kapitein Jim, die zo ontzettend bang was op het voor anker liggende schip, dat ze een geheime code in de programma’s opnamen, die stond voor ‘kapitein incompetent, stuur zo snel mogelijk vervanging’.

Ook herinnert Steve de festiuviteiten die er waren toen Radio Caroline 25 jaar bestond, evenals het moment dat de enorm grote zendmast in oktober 1987 in een zware orkaan naar beneden kwam. Verder verhaalt hij hoe genereus het aanbod van Robbie Dale was, die in die periode het station, in de vorm van apparatuur, steun verleende. Robbie die zelf in de zestiger jaren een van de Caroline deejays was geweest. Verder gebeurde er in die periode erna nog heel veel, maar ook veel zaken werden beloofd maar niet door de organisatie uitgevoerd. Iets wat kenmerkend is in de geschiedenis van Radio Caroline.

Steve Conway was ook op het schip toen plotseling het zusterstation uit de ether verdween en het Nederlandse radioteam het schip verliet. Vele van de 56 kamers aan boord van de Ross Revenge waren toen opeens onbewoond, hetgeen een lange periode zo bleef en het leek of de organisatie met touwtjes werd samengehouden. Ronan O’Rahilly kwam vervolgens met fantasierijke plannen. Zo zou ondermeer een nog hogere zendmast worden afgeleverd in volle zee, dit met behulp van een helikopter. Al vrij snel bleek dat Ronan was verder gaan dromen. Ook de raid op het Carolinezendschip, in augustus 1989, werd niet vergeten in de hoofdstukken, die trouwens of de naam van een song of een popgroep hebben.

Erg interessant is het verhaal hoe men op een bepaald moment mastsegmenten vervoerd naar een haven. Dit gebeurt via een sight seeing bus die reclame op de buitenkant had voor het nieuws radiostation voor Londen, LBC. Naast de eerder gememoreerde trip met de MV Bellatrix werden er ook talloze gevaarlijke tochtjes gemaakt met de MV Windy en de vissersboot van Dave the Fish. Steve erhaalt verder over het bezoek van een cameraploeg van de BBC voor het maken van een documentaire, terwijl op dat moment er ook een brandje in de machinekamer was.

De laatste magere jaren van Radio Caroline vanaf zee worden niet vergeten in ‘Shiprocked. Life on the waves with Radio Caroline’. Op een bepaald moment was het helemaal gedaan met de uitzendingen omdat Radio Caroline de ‘558’ diende te verlaten daar deze frequentie officieel toegewezen was aan het ILR station Spectrum Radio in Londen. Dat betekende geen financiers en adverteerders meer. Niet veel later besloot men geheel te stoppen toen er een nieuwe wet tegen de zeezenders werd ingevoerd en dit eigenlijk betekende dat het verzorgen van uitzendingen niet meer mogelijk was. Wel bleef de Ross Revenge nog enige tijd in internationale wateren, totdat het op 19 november 1991 in zeer zwaar weer de bemanning, met behulp van de Royal Air Force, van boord werd gehaald. Andermaal was Steve Conway erbij en deed zijn verslag. Ik raad je zondermeer dit boek aan te schaffen en ervan te gaan genieten.